Desensibilización sistemática: ¿qué es y cómo funciona en terapia?

No sé en cuántas ocasiones habré explicado a mis pacientes la metáfora de la cloaca. ¡Cientos! Muchos de ellos llegan a mí en estados muy precarios: arruinados a nivel emocional, exhaustos por las palizas que les propina su neura, pensando en el suicidio día sí, día también.

Y esta metáfora, este cuentecito, es la clave de su renacimiento, porque les permite comprender con claridad cuál va a ser el plan de trabajo. Y, armados con esa hoja de ruta, empiezan el tratamiento con paso firme. Pues bien, tú estás a punto de dar ese mismo paso para liberarte de miedos con la desensibilización sistemática.

¿Qué es la desensibilización sistemática?

La desensibilización sistemática es una técnica de terapia conductual utilizada en el tratamiento de trastornos de ansiedad, fobias y otros problemas relacionados con el miedo. Fue desarrollada por el psicólogo Joseph Wolpe en la década de 1950 como una forma de ayudar a las personas a superar sus miedos y ansiedades de manera gradual y controlada.

Ésta se basa en la idea de que las respuestas de ansiedad y miedo pueden ser aprendidas y desaprendidas a través de la exposición gradual a los estímulos que provocan dichas respuestas. Siendo el objetivo de esta técnica ayudar a las personas a aprender a relajarse y mantener la calma en presencia de los estímulos que normalmente desencadenarían ansiedad o miedo.

Metáfora de la cloaca o cómo funciona la desensibilización sistemática

En terapia solemos hacer alusión a la metáfora de la cloaca para explicar qué es la desensibilización sistemática o tratamiento de fobias con la terapia de exposición. La metáfora dice así:

Imagina que te acaban de emplear para trabajar en las cloacas de tu ciudad. Hoy es tu primer día. Te acompañan dos compañeros veteranos. Juntos, levantáis la tapa de una alcantarilla y os introducís en los túneles con todo vuestro equipo a cuestas: altas botas de goma, mono protector que se lava cada día, etc. En cuanto pisas el suelo de la alcantarilla, una intensa peste te golpea las fosas nasales, ¡pese a que llevas una excelente mascarilla protectora!
Visualiza que, al cabo de dos horas de trabajo, os detenéis para hacer un descanso y tus dos compañeros sacan un bocadillo. Tú, asombrado, exclamas:

—Pero, chicos, ¡no me digáis que vais a comer aquí ahora! ¡Con esta tremenda peste!
Tus compañeros ríen.
—Pero ¿de qué hablas, novato? Si aquí corre el aire puro. Visualiza, a continuación, que han pasado varios meses.

Una tarde regresas a casa del trabajo y, al cruzar la puerta, tu pareja te grita:
—¡Cariño, por Dios, quítate esa ropa ahora mismo y métete en la ducha! ¿Cuántas veces te he dicho que no entres así en casa?
—Perdona, amor . Es que llego tarde al dentista. Pero . . . ¿de verdad huelo mal? —preguntas sinceramente
—¡Dios mío! ¡Apestas! ¡Venga, a la ducha! —concluye ella.

La metáfora de la cloaca describe un fenómeno que todos hemos experimentado, aunque no le hayas puesto un nombre: «la desensibilización sistemática de los estímulos negativos» . Esto es, después de una exposición masiva y continua a un estímulo nocivo, el cerebro elimina la percepción negativa.

Los médicos forenses, por ejemplo, ni se inmutan mientras sierran la cabeza a un muerto, porque se han desensibilizado a la aprensión natural que sentimos los seres humanos ante la visión de un cadáver abierto. Para ellos es como colgar un cuadro en la pared.
La mente es capaz de desactivar las neuronas que captan algo nocivo si:

  • Nos exponemos todos los días.
  • La inmersión en la sensación desagradable es completa.

Voilà! Éste es el principio mágico en el que se basa nuestro trabajo para DESAPRENDER EL MIEDO.

Cómo aplicar la desensibilización: ejemplo

A través de la exposición gradual a los estímulos que provocan ansiedad, combinada con técnicas de relajación, las personas aprenden a manejar sus respuestas de ansiedad y a sentirse más cómodas en situaciones que antes les causaban malestar. Os propongo un ejemplo para entender cómo funciona la desensibilización sistemática en terapia:

Imagina a una persona que tiene una fobia intensa a las arañas. Esta persona siente un miedo abrumador cada vez que ve una araña, incluso si es pequeña y está lejos. Este miedo puede interferir con su capacidad para disfrutar de actividades al aire libre, realizar tareas domésticas o incluso salir de casa según el grado.

  1. Jerarquía: el terapeuta y el paciente trabajan juntos para identificar una lista jerárquica de situaciones relacionadas con las arañas que provocan ansiedad en el paciente. La lista puede incluir cosas como ver una imagen de una araña, ver una araña en una fotografía, ver una araña a cierta distancia, y finalmente, estar cerca de una araña real.
  2. Técnicas de relajación: una vez que se ha establecido la lista jerárquica, el paciente aprende técnicas de relajación, como la respiración profunda o la relajación muscular progresiva. Estas técnicas se practican regularmente para que el paciente las domine y pueda usarlas en momentos de ansiedad.
  3. Exposiciones graduales: luego, el terapeuta guía al paciente a través de una serie de exposiciones graduales a los estímulos temidos. Comenzando con la situación que provoca la menor ansiedad, como mirar una imagen de una araña, el paciente practica la técnica de relajación mientras se expone a la situación durante un período de tiempo determinado. A medida que el paciente se siente más cómodo y capaz de manejar la ansiedad, avanza a la siguiente situación en la lista, repitiendo el proceso de exposición y relajación.

Por ejemplo, en la primera sesión de terapia, el paciente puede comenzar mirando una imagen de una araña mientras practica la respiración profunda. En sesiones posteriores, el paciente puede avanzar a mirar una araña en una fotografía, luego ver una araña a cierta distancia, y así sucesivamente, hasta que pueda estar cerca de una araña real sin experimentar una ansiedad significativa.

Con el tiempo y la práctica, el paciente aprende a asociar las arañas con una sensación de calma en lugar de miedo, y puede enfrentar situaciones relacionadas con las arañas con mayor confianza y control. Este es solo un ejemplo de cómo funciona la desensibilización sistemática, pero se puede aplicar a una amplia gama de fobias y trastornos de ansiedad con resultados positivos.

Pensamientos finales

La desensibilización sistemática es una herramienta poderosa para enfrentar los miedos y las ansiedades de manera gradual y controlada. Al exponernos de manera gradual a lo que tememos y aprender a manejar nuestras respuestas de ansiedad, podemos recuperar el control sobre nuestras vidas y encontrar una mayor sensación de calma y seguridad.

La metáfora de la cloaca, propuesta en este artículo, ilustra cómo la exposición gradual a nuestros miedos nos permite enfrentarlos de manera efectiva y disminuir su poder sobre nosotros. Al igual que despejar una cloaca obstruida, la desensibilización sistemática nos ayuda a liberarnos de los bloqueos emocionales y encontrar una mayor libertad y bienestar.

Al embarcarnos en este proceso, es importante recordar que el camino hacia la superación de nuestros miedos puede ser desafiante y trabajoso, pero también gratificante. Con paciencia, determinación y el apoyo adecuado, podemos abrirnos camino hacia una vida más plena y satisfactoria, liberándonos del dominio del miedo y la ansiedad.

A quienes luchan contra diversas fobias y ansiedad, es importante recordarles que no están solos y que cualquier miedo puede ser superado. El equipo de terapia de Rafael Santandreu ya ha ayudado a cientos(?) de personas a superar sus miedos, desde la aracnofobia a la agorafobia y un sinfín de variedades.

Para más información y apoyo os animamos a contactarnos, para recibir un asesoramiento especializado y un acompañamiento empático para navegar hacia la calma y el bienestar.

8 comentarios en «Desensibilización sistemática: ¿qué es y cómo funciona en terapia?»

  1. Hola,
    Entiendo mucho el concepto de la desensibilizacion. En mi caso tengo un transtorno de ansiedad y de vez en cuando pensamientos obsesivos, aparte de tratar los sintomas, ¿tratais la personalidad y raiz del problema de ansiedad con vuestro método?
    Gracias

  2. Cómo desensibilizar entonces ante síntomas continuos de ansiedad durante todo el día? Sería el mismo proceso que con los ataques de pánico? Por qué en principio ante ataques sería estar , leer , tareas útiles durante el transcurso del ataque…
    Pero si son síntomas continuos habría que hacer eso durante todo el día?¿Como una aceptación integral permanente?

  3. ¿Cual sería el procedimiento entonces para síntomas continuos(»moderados») sin ataques de pánico?
    ¿Una aceptación continua durante todo el día(aparte de la ralentización que explicas en las gafas de la felicidad)?
    ¿Por qué la exposición ya estaría presente al estar los síntomas presentes todo el día no?
    Me ayudaría matizar el tema gracias.

  4. Es normal que a veces la ansiedad tenga síntomas constantes a lo largo del día, pero recuerda que la tarea de afrontar forma parte del proceso y esa ansiedad nos va a acompañar el tiempo que sea necesario para poder aceptar y habituarnos a esas sensaciones. Cuanto más tiempo pasamos junto a ellas más nos acostumbramos y menos malestar nos generan, hasta que son menos atemorizantes y resultan menos invasivas. Un saludo

  5. Eso es Lidia, la exposición consistirá en aceptar todos los síntomas de ansiedad, sin intentar cambiarlos, hasta que nos habituemos a ellos y dejemos de verlos como amenazantes. Continúa aplicando los 4 pasos, centrándote en la aceptación, aunque al principio sea más complicado podrás ir lográndolo poco a poco. Un saludo

  6. Hola Laura, realmente si consideramos que la personalidad está conformada por un conjunto estable de patrones mentales, emocionales y conductuales, podemos determinar que a través del método cognitivo conductual se trabaja la personalidad. Un patrón mental conformado por creencias irracionales suele estar en la raiz de los problemas de ansiedad.
    Cuando trabajamos a nivel cognitivo lo hacemos con esos patrones mentales que limitan, el trabajo consiste en ir estableciendo unos nuevos, más racionales, una nueva forma de percibir la realidad que me aporta mayor bienestar y me permite vivir las emociones de manera más serena.

  7. Hola Rafael , no entiendo bien cuando dices que debemos pasar tiempo con los síntomas para habituarnos , ya que yo por ejemplo estoy todos los días con los síntomas y no mejoró , y estoy todo el día escaneando mí cuerpo , debería dejar de hacerlo ?

  8. Hola Víctor! La idea que intento transmitir es la de poder dejarlos estar sin juzgarlos ni esperar a ver cuándo se van, solo aceptar que están en ese momento con nosotros y conocerlos, así dejamos de tenerles miedo. Un saludo cordial!

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